Tiphaigne de la Roche – Giphantie,1760

Roche - for giphantie

Chapter 18. La Tempeste.

The esprits élémentaire, continued my guide, are not dressed as skilled painters, but as clever physicists. You must judge the manner in which they operate. You know that rays of light, reflected from different bodies, form pictures, and paint the image reflected on all polished surfaces, for example, on the retina of the eye, on water, and on glass.

The esprits élémentaire  have sought to fix these fleeting images; they have made a subtle material, very viscous, and very quick to dry and harden, by means of which a picture is formed in the twinkling of an eye. They coat a piece of canvas with this material, and place it in front of the object to capture. The first effect of this cloth is similar to that of a mirror, but by means of its viscous nature the prepared canvas, as is not the case with the mirror, retains a facsimile of the image. The mirror represents images faithfully, but retains none; our canvas reflects them no less faithfully, but retains them all. This impression of the image is instantaneous. The canvas is then removed and deposited in a dark place. An hour later the impression is dry, and you have a picture the more precious in that no art can imitate its truthfulness.

We take in the most pure source, in the body of the light, the colours that painters take from different materials, that the passage of time never fails to alter. The accuracy of the drawing, the truth of the expression, the touches more or less strong, the gradation of shades, the rules of perspective; we abandon all this to nature, which with undeniable certainty, traces on our canvases those images that impose on the eyes, and cast doubt on our sense of reality, and that they are not a species of phantoms who take control of our sight, hearing, touch, and all the senses at once.

The esprit élémentaire  then described some physical details; firstly, on the nature of the resinous surface which intercepts and captures the rays; secondly, the difficulties to prepare and use; thirdly, on the play of light and the dry surface; three problems that I pass on to physicists in our time, that I refer to their wisdom.

However, I could not look away from the picture above. A sensitive viewer, who, from the shore, contemplating a sea that a storm turns upside down, could not feel impressions more vivid: than these images equal to the object in reality.

Tiphaigne de la Roche,1722-1774.    Giphantie, 1760. Published by Durand, Paris

Giphantia, or A View of What Has Passed, What is Now Passing, and, During the Present Century, What Will Pass, in the World. Published 1760-1761 by Robert Horsfield, London

Giphantie is an early ‘science-fiction’ novel that explores the secret land of Giphantie in the heart of Africa, and a civilisation of isolated superior beings ‘ elemental spirits’. They communicate through a medium that resembles television, and describe a process of making images that predicts the first héliographie photograph by Joseph Nicéphore Niépce in 1826 and the photo-chemical experiments and discovery of modern-day photography by Louis-Jacques Daguerre in 1839.

And the original French text…

Tiphaigne de la Roche,1722-1774.    Giphantie, 1760. Published by Durand, Paris

Chapitre 18. La Tempeste

Les esprits élémentaires, poursuivit le préfet, ne sont pas si habiles peintres qu’adroits physiciens ; tu vas en juger par leur manière d’opérer. Tu sais que les rayons de lumière, réfléchis des différents corps, font tableau, et peignent ces corps sur toutes leurs surfaces polies, sur la rétine de l’œil, par exemple, sur l’eau, sur les glaces. Les esprits élémentaires ont cherché à fixer ces images passagères ; ils ont composé une matière très subtile, très visqueuse et très prompte à se dessécher et à se durcir, au moyen de laquelle un tableau est fait en un clin d’œil. Ils enduisent de cette matière une pièce de la toile, et la présentent aux objets qu’ils veulent peindre. Le premier effet de la toile, est celui du miroir ; on y voit tous les corps voisins et éloignés, dont la lumière peut apporter l’image. Mais, ce qu’une glace ne saurait faire, la toile, au moyen de son enduit visqueux, retient les simulacres. Le miroir vous rend fidèlement les objets, mais n’en garde aucun ; nos toiles ne les rendent pas moins fidèlement, et les gardent tous. Cette impression des images est l’affaire du premier instant où la toile les reçoit : on l’ôte sur le champ, on la place dans un endroit obscur ; une heure après, l’enduit est desséché, et vous avez un tableau d’autant plus précieux, qu’aucun art ne peut en imiter la vérité, et que le temps ne peut en aucune manière l’endommager. Nous prenons dans la source la plus pure, dans le corps de la lumière, les couleurs que les peintres tirent de différents matériaux, que le laps des temps ne manque jamais d’altérer. La précision du dessin, la vérité de l’expression, les touches plus ou moins fortes, la gradation des nuances, les règles de la perspectives ; nous abandonnons tout cela à la nature, qui, avec cette marche sûre qui jamais ne se démentit, trace sur nos toiles des images qui en imposent aux yeux, et font douter à la raison si ce qu’on appelle réalités ne sont pas d’autres espèces de fantômes qui en imposent aux yeux, à l’ouïe, au toucher, à tous les sens à la fois.

L’esprit élémentaire entra ensuite dans quelques détails physiques ; premièrement, sur la nature du corps gluant, qui intercepte et garde les rayons ; secondement, sur les difficultés de le préparer et de l’employer ; troisièmement, sur le jeu de la lumière et de ce corps desséché : trois problèmes que je propose aux physiciens de nos jours, et que j’abandonne à leur sagacité.

Cependant, je ne pouvais détourner les yeux de dessus le tableau. Un spectateur sensible, qui, du rivage, contemple une mer que l’orage bouleverse, ne sent point des impressions plus vives : de telles images valent les choses.

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Author: jeh

Jeremy Hunt is Director of the AAJ Press (Art & Architecture Journal / Press) – a writer and consultant on art and public space

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